Wolfgang Reitherman
Date de naissance :
Le 26 juin 1909
Lieu de Naissance :
Munich, dans l’Empire Allemand
Date de Décès :
Le 22 mai 1985
Lieu de Décès :
Burbank, en Californie, aux États-Unis
Nationalité :
Américaine
Profession :
Animateur
Réalisateur

Le portrait

rédigé par
Publié le 15 janvier 2010

Surnommé « Woolie » par ses amis et collègues, Wolfgang Reitherman est né le 26 juin 1909 à Munich, en Allemagne, ce qui fait de lui le seul des Neuf Vieux messieurs à ne pas être Américain. Dernier d’une fratrie de sept enfants, sa famille quitta l’Europe pour des raisons politiques en 1911, et s’installa en Amérique, à Kansas City, où vivait déjà l’un des oncles de Reitherman. Hasard formidable de l’Histoire, le nouveau domicile des Reitherman se trouvait à quelques pâtés de maison de celui des Disney ! Quelques années plus tard, ils bougèrent à nouveau pour se fixer à Sierra Madre, le long des montagnes de Californie dans lesquelles Reitherman passaient beaucoup de temps avec son frère Alfred, oubliant souvent de rentrer à l’heure pour le souper. C’est ici également qu’il vola pour la première fois à bord d’un avion, apprenant davantage à piloter en regardant son frère qu’en prenant des leçons en bonne et due forme.

Wolfgang Reitherman

La carrière artistique de Wolfgang Reitherman commença très tôt. Dès le collège, en effet, il passait son temps à dessiner pendant les cours et les examens, rendant les sujets couverts de croquis à son professeur qui l’encourageait à développer son talent. C’est au Chouinard Art Institute qu’il fut repéré par un de ses professeurs de peinture, qui lui conseilla alors de postuler chez Disney qui, pendant cette période de Dépression, était le seul studio à embaucher des artistes. C’est ainsi que Reitherman intégra les studios de Mickey, le 21 mai 1933 en tant qu’animateur. A ce poste, il fut au départ en charge de l’animation de plusieurs personnages somme toute assez mineurs pour les courts-métrages de la série des Silly Symphonies, à l’instar des Petits Lapins Joyeux préparant Pâques, avant de s’atteler à des dessins animés plus remarqués, comme Tow-Gun Mickey, La Petite Poule Avisée, La Fanfare, Elmer l’Eléphant ou encore Jazz Band contre Symphonie Land. C’est en travaillant sur le personnage de Dingo que Reitherman développa surtout ses talents d’animateurs, reprenant le personnage défini par Arthur Babbitt, dans des courts-métrages comme Nettoyeurs de Pendules, Vacances Hawaïennes, Dingo et Wilbur, Le Planeur de Dingo ou encore Leçon de Ski.

Elmer l’Eléphant
Jazz Band contre Symphonie Land
Le Planeur de Dingo
Leçon de Ski

Devenu rapidement l’un des meilleurs animateurs des studios Disney, aux côtés de pointures comme Vladimir Tytla, Fred Moore, Grim Natwick, Les Clark, Frank Thomas ou encore Ollie Johnston, il fut rapidement intégré au projet Blanche Neige et les Sept Nains, et se vit confier la tâche de donner vie au Miroir Magique. Défi de taille s’il en est, Reitherman racontait souvent à quel point les séquences du Miroir étaient difficiles à réaliser... Passer des pitreries de Dingo aux prophéties de ce nouveau personnage était un défi de taille. En effet, en lieu et place d’un personnage, il devait animer un masque sans pupille, sans corps, sans membre capable de faire apparaître le moindre sentiment. Faisant et refaisant sans cesse les deux scènes dans lesquelles son personnage apparaît, il trouva alors une astuce qui facilita son travail. Il ne dessinait qu’une moitié du visage, repliait sa feuille d’animation, et décalquait l’autre moitié, obtenant ainsi un visage parfaitement symétrique. Satisfait de son travail, Reitherman racontait à quel point il fut choqué de le voir presque effacé par les effets de fumées et autres déformations voulues par Disney pour amplifier le côté magique du Miroir. Passé du rang d’animateur à directeur de l’animation, il fut d’ailleurs aussi déçu de voir sa nouvelle création, le géant des mers Monstro dans Pinocchio, que devait à l’origine animer Vladimir Tytla, également « noyé » sous une myriade d’effets spéciaux ! Ironie de la production, Reitherman, en plus du personnage le plus imposant du film, anima également quelques scènes de Jiminy Cricket, le plus petit, en particulier celle au cours de laquelle le grillon lit à la marionnette la lettre envoyée par Geppetto, prisonnier dans le ventre de la baleine.

Blanche Neige et les Sept Nains
Dumbo
Le Dragon Récalcitrant
Saludos Amigos

Wolfgang Reitherman travailla par la suite sur presque toutes les productions Disney, animant tantôt les dinosaures imposants du Sacre du Printemps dans Fantasia, tantôt des personnages plus petits, à l’instar de la souris Timothée dans Dumbo, retrouvant ensuite son personnage de Dingo dans Dingo Fait de l’Equitation, extrait du Dragon Récalcitrant, et Saludos Amigos. Sa carrière chez Disney fut momentanément stoppée par la Seconde Guerre Mondiale. En effet, après l’attaque japonaise sur Pearl Harbor, il s’engagea dans les forces de l’armée de l’air américaine, et participa à des opérations en Birmanie, en Chine, ou encore en Inde. En 1946, la guerre terminée depuis quelques mois, il fut décoré et finalement démobilisé. Il était alors major. La même année, il épousait Janie McMillan, en poste à Manille en tant qu’hôtesse de l’air en chef et comme formatrice dans l’armée, retournait aux Etats-Unis, et reprenait sa vie de simple citoyen. Sur le point de devenir père, il réintégra les équipes de Disney à la fin du mois d’avril 1947, reprenant son poste de directeur de l’animation sur les projets en cours, notamment Mickey et le Haricot Magique, intégré au film d’anthologie Coquin de Printemps, et Le Crapaud et le Maître d’Ecole, pour lequel il anima brillamment le Cavalier sans Tête, dont la course poursuite à travers la forêt ténébreuse de Sleepy Hollow reste aujourd’hui comme l’une des plus belles pièces d’animation de l’époque. Dans les années 1950, Reitherman, devenu le spécialiste des scènes d’action, oscilla à nouveau entre petits et grands personnages, animant les souris Gus et Jaq qui essaient d’apporter la clé de sa chambre à Cendrillon, prisonnière de sa marâtre, supervisant la scène de la destruction de la maison du Lapin Blanc par la géante Alice dans Alice au Pays des Merveilles, créant les scènes de confrontation entre le Capitaine Crochet et le Crocodile dans Peter Pan, et la scène du combat des rues entre le Clochard et les chiens errants dans La Belle et le Clochard, et réalisant l’affrontement entre le Prince Philippe et Maléfique changée en dragon dans La Belle au Bois Dormant.

Alice au Pays des Merveilles
Peter Pan
La Belle et le Clochard
La Belle au Bois Dormant

A la fin des années 1950, Wolfgang Reitherman fut nommé par Walt Disney réalisateur à part entière aux côtés de Clyde Geronimi et Hamilton Luske sur le nouveau projet des studios, Les 101 Dalmatiens. A ce poste, il supervisa la mise en scène de la superbe séquence au cours de laquelle les chiens de la ville, par leurs aboiements, préviennent les canins de la campagne de l’enlèvement des chiots de Pongo et Perdita. Consécration absolue, Walt Disney le nomma personnellement pour réaliser seul le grand classique suivant, Merlin l’Enchanteur, vendu par les studios comme leur premier film supervisé par un seul artiste. Wolfgang Reitherman devenait ainsi le leader d’une équipe d’animateurs qu’il avait longtemps fréquentée. Certains de ses collègues, comme Frank Thomas, estimaient que cette nomination avait été orientée par l’énergie dégagée et l’expérience de Reitherman. D’autres, comme Ward Kimball, pensaient qu’il avait été choisi par Disney, parce que ce-dernier appréciait le fait qu’il acceptait sans sourciller chaque travail qui lui était confié...

Les 101 Dalmatiens
Merlin l’Enchanteur
Les Aristochats
Les Aventures de Bernard et Bianca

Au moment où la santé de Walt Disney déclinait, avec pour issue finale sa mort, en décembre 1966, Wolfgang Reitherman assura l’intérim, dirigeant le département animation et réalisant chacun des nouveaux projets en cours, du Livre de la Jungle aux Aventures de Bernard et Bianca, en passant par Les Aristochats, Robin des Bois, et Les Aventures de Winnie l’Ourson. Période de marasme pour certains, période de sauvetage de l’animation pour d’autres... L’ère Reitherman a permis à l’animation Disney de garder ses lettres de noblesse, avec des succès jamais contestés jusqu’à aujourd’hui... Succès qui se firent cependant au prix d’une vision orientée sur des économies de bouts de chandelles, et des séquences d’animation qui, loin d’être innovantes, étaient trop souvent calquées sur des scènes d’anciens classiques. C’est ainsi par exemple, que Robin des Bois reprenait gags et séquences du Livre de la Jungle, des Aristochats ou encore de Blanche Neige et les Sept Nains... Sans parler de moments d’animation plus qu’approximatifs... Mais Wolfgang Reitherman s’efforçait, au moment où certains considéraient que l’animation Disney était morte en même temps que Walt, de garder ses collègues au travail, et d’assurer la relève avec les nouvelles recrues, au prix de l’abandon des fondamentaux qui avaient fait le succès des studios de Mickey et de farouches oppositions des puristes de l’animation comme Ward Kimball et Milton Kahl, qui remettaient en cause parfois violemment certaines de ses décisions...

En 1981, Wolfgang Reitherman, à l’instar de presque tous les Nine Old Men, prit sa retraite. Rêvant d’explorer le monde, et de renouer avec sa vieille passion pour les avions, il décéda le 22 mai 1985 d’un arrêt cardiaque qui fut provoqué, ou qui provoqua, un terrible accident de voiture, alors qu’il rentrait chez lui.

Pilote expérimenté, animateur hors-pair, et réalisateur parfois contesté et décrié, Wolfgang Reitherman laisse derrière lui un héritage conséquent. Prenant la relève de Disney au moment où ce-dernier s’éloignait de plus en plus de l’animation, il permit aux studios de maintenir l’activité après la mort de leur fondateur. En 1989, un Disney Legend Award couronnait la carrière de celui qui fut l’un des piliers de l’animation pendant près de 50 ans. Don Bluth le décrivait ainsi : « Sa force de caractère faisait de lui le capitaine intrépide du navire. Il était loin d’être le plus éloquent et le plus sensible de nous tous. Mais peu importe. Au moins, il savait diriger ! »...

La filmographie

▼ Aller en bas de la liste ▼
001
Les Petits Lapins Joyeux
Animateur • Animation 2D
1934
Cinéma
1934
Cinéma
002
Une Petite Poule Avisée
Animateur • Animation 2D
1934
Cinéma
1934
Cinéma
003
Entrée de Service
Animateur • Animation 2D / Film "Live"
1934
Cinéma
1934
Cinéma
004
La Déesse du Printemps
Animateur • Animation 2D
1934
Cinéma
1934
Cinéma
005
Animateur • Animation 2D
1934
Cinéma
1934
Cinéma
006
La Fanfare
Animateur • Animation 2D
1935
Cinéma
1935
Cinéma
007
Animateur : Dingo • Animation 2D
1935
Cinéma
1935
Cinéma
008
Mickey Pompier
Animateur • Animation 2D
1935
Cinéma
1935
Cinéma
009
Animateur • Animation 2D
1935
Cinéma
1935
Cinéma
010
Animateur • Animation 2D
1935
Cinéma
1935
Cinéma
011
Animateur • Animation 2D
1935
Cinéma
1935
Cinéma
012
Animateur • Animation 2D
1936
Cinéma
1936
Cinéma
013
Le Déménagement de Mickey
Animateur • Animation 2D
1936
Cinéma
1936
Cinéma
014
Animateur • Animation 2D
1937
Cinéma
1937
Cinéma
015
Vacances à Hawaï
Animateur : Dingo • Animation 2D
1937
Cinéma
1937
Cinéma
016
Animateur • Animation 2D
1937
Cinéma
1937
Cinéma
017
Blanche Neige et les Sept Nains
Animateur : Le Miroir Magique • Animation 2D
1937
Cinéma
1937
Cinéma
018
Les Neveux de Donald
Animateur • Animation 2D
1938
Cinéma
1938
Cinéma
019
Trappeurs Arctiques
Animateur • Animation 2D
1938
Cinéma
1938
Cinéma
020
Dingo et Wilbur
Animateur • Animation 2D
1939
Cinéma
1939
Cinéma
021
Le Cousin de Donald
Animateur • Animation 2D
1939
Cinéma
1939
Cinéma
022
Pinocchio
Directeur de l'Animation : Monstro • Animation 2D
1940
Cinéma
1940
Cinéma
023
Fantasia
Superviseur de l'Animation : Le combat de dinosaures • Animation 2D / Film "Live"
1940
Cinéma
1940
Cinéma
024
Le Planeur de Dingo
Animateur : Dingo • Animation 2D
1940
Cinéma
1940
Cinéma
025
Le Dragon Récalcitrant
Acteur / Animateur : Dingo • Animation 2D / Film "Live"
1941
Cinéma
1941
Cinéma
026
Dumbo
Directeur de l'Animation : Timothée • Animation 2D
1941
Cinéma
1941
Cinéma
027
Leçon de Ski
Animateur : Dingo • Animation 2D
1941
Cinéma
1941
Cinéma
028
Donald se Camoufle
Animateur • Animation 2D
1942
Cinéma
1942
Cinéma
029
Comment Être un Bon Nageur
Animateur : Dingo • Animation 2D
1942
Cinéma
1942
Cinéma
030
Dingo Va à la Pêche
Animateur : Dingo • Animation 2D
1942
Cinéma
1942
Cinéma
031
Saludos Amigos
Animateur : Dingo • Animation 2D / Film "Live"
1943
Cinéma
1943
Cinéma
032
Coquin de Printemps
Directeur de l'Animation • Animation 2D / Film "Live"
1947
Cinéma
1947
Cinéma
033
Dingo Joue au Tennis
Animateur : Dingo • Animation 2D
1949
Cinéma
1949
Cinéma
034
Dingo Fait de la Gymnastique
Animateur : Dingo • Animation 2D
1949
Cinéma
1949
Cinéma
035
Le Crapaud et le Maître d'École
Directeur de l'Animation : Ichabod Crane et le Cavalier sans tête • Animation 2D
1949
Cinéma
1949
Cinéma
036
Cendrillon
Directeur de l'Animation : Gus, Jaq • Animation 2D
1950
Cinéma
1950
Cinéma
037
Dingo Fait de l'Équitation
Animateur : Dingo • Animation 2D
1950
Cinéma
1950
Cinéma
038
Guerre Froide
Animateur • Animation 2D
1951
Cinéma
1951
Cinéma
039
Alice au Pays des Merveilles
Directeur de l'Animation : Alice, Bill le lézard, Dodo, Lapin Blanc • Animation 2D
1951
Cinéma
1951
Cinéma
040
Dingo Cow-Boy
Animateur : Dingo • Animation 2D
1952
Cinéma
1952
Cinéma
041
Peter Pan
Directeur de l'Animation : Capitaine Crochet, Crocodile • Animation 2D
1953
Cinéma
1953
Cinéma
042
Franklin et Moi
Animateur • Animation 2D
1953
Cinéma
1953
Cinéma
043
A Story of Dogs
Intervenant • Compilation
1954
Télévision
1954
Télévision
044
Dingo en Argentine
Animateur • Animation 2D
1955
Cinéma
1955
Cinéma
045
La Belle et le Clochard
Directeur de l'Animation : Clochard, Les chiens errants • Animation 2D
1955
Cinéma
1955
Cinéma
046
Animateur • Compilation
1955
Télévision
1955
Télévision
047
Comment Devenir Célèbre
Directeur de Séquence • Compilation
1955
Télévision
1955
Télévision
048
Animateur • Compilation
1956
Télévision
1956
Télévision
049
The Goofy Sports Story
Directeur de Séquence • Compilation
1956
Télévision
1956
Télévision
050
Directeur de Séquence • Compilation
1956
Télévision
1956
Télévision
051
Directeur de Séquence • Compilation
1957
Télévision
1957
Télévision
052
The Liberty Story
Animateur • Compilation
1957
Télévision
1957
Télévision
053
The Truth About Mother Goose
Réalisateur • Animation 2D
1957
Cinéma
1957
Cinéma
054
Directeur de Séquence • Compilation
1957
Télévision
1957
Télévision
055
La Légende de la Vallée Endormie
Animateur • Animation 2D
1958
Cinéma
1958
Cinéma
056
La Belle au Bois Dormant
Animateur / Directeur de Séquence : Philippe, le dragon • Animation 2D
1959
Cinéma
1959
Cinéma
057
Donald au Pays des Mathémagiques
Directeur de Séquence • Animation 2D / Film "Live"
1959
Cinéma
1959
Cinéma
058
Goliath 2
Réalisateur • Animation 2D
1960
Cinéma
1960
Cinéma
059
Directeur de Séquence • Compilation
1961
Télévision
1961
Télévision
060
Les 101 Dalmatiens
Réalisateur / Directeur de Séquence : L'Aboiement du Soir • Animation 2D
1961
Cinéma
1961
Cinéma
061
An Adventure in Color
Directeur de Séquence • Compilation • Cartoon
1961
Télévision
1961
Télévision
062
L'Instinct de Chasse
Réalisateur • Compilation
1961
Télévision
1961
Télévision
063
Directeur de Séquence • Compilation
1961
Télévision
1961
Télévision
064
Dingo Fait de la Natation
Réalisateur • Animation 2D
1961
Cinéma
1961
Cinéma
065
A Square Peg in a Round Hole
Directeur de Séquence • Compilation
1963
Télévision
1963
Télévision
066
The Truth About Mother Goose
Directeur de Séquence • Compilation
1963
Télévision
1963
Télévision
067
Merlin l'Enchanteur
Réalisateur • Animation 2D
1963
Cinéma
1963
Cinéma
068
In Shape With Von Drake
Animateur • Compilation
1964
Télévision
1964
Télévision
069
Winnie l'Ourson et l'Arbre à Miel
Réalisateur • Animation 2D
1966
Cinéma
1966
Cinéma
070
Le Livre de la Jungle
Réalisateur • Animation 2D
1967
Cinéma
1967
Cinéma
071
Winnie l'Ourson Dans le Vent
Réalisateur • Animation 2D
1968
Cinéma
1968
Cinéma
072
Les Aristochats
Réalisateur / Producteur • Animation 2D
1970
Cinéma
1970
Cinéma
073
Intervenant • Promotionnel • Animation 2D / "Live"
1973
Télévision
1973
Télévision
074
Robin des Bois
Réalisateur / Producteur • Animation 2D
1973
Cinéma
1973
Cinéma
075
Winnie l'Ourson et le Tigre Fou
Producteur • Animation 2D
1974
Cinéma
1974
Cinéma
076
La Mare aux Grenouilles
Animateur • Animation 2D
1975
Cinéma
1975
Cinéma
077
Les Aventures de Winnie l'Ourson
Réalisateur / Producteur • Animation 2D
1977
Cinéma
1977
Cinéma
078
Les Aventures de Bernard et Bianca
Réalisateur / Producteur • Animation 2D
1977
Cinéma
1977
Cinéma
079
Animateur • Compilation
1979
Télévision
1979
Télévision
080
Mickey Mouse Disco
Animateur • Animation 2D
1980
Cinéma
1980
Cinéma
081
Intervenant • Documentaire
1981
Télévision
1981
Télévision
082
Rox et Rouky
Producteur • Animation 2D
1981
Cinéma
1981
Cinéma
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